Ol-guldvinder i matematik, nu ph.d.-studerende i datalogi

Er du god til matematik, så skal du læse datalogi. Dette er budskabet, man kan udtrække af Mathias Knudsens rejse som studerende. I 3. g. vandt han guldmedalje ved OL i matematik, og nu forsker den 21-årige studerende i datalogiske tilfældigheds-algoritmer med verdens klogeste hoveder.

Fra fodbolddrømme til matematikmesterskaber

At matematikken, og dens anvendte sidestykke, datalogien, skulle blive Mathias’ studievalg, har ikke altid ligget i kortene. I folkeskolen havde han ingen særlig interesse for rentesregning og funktioner, men ville hellere, ligesom resten af sin klasse, ud at spille fodbold. “Hvis man interesserer sig for matematik i folkeskolen er det i hvert fald ikke noget man indrømmer”, husker Mathias. “Selvom jeg var OK til matematik, var det ikke noget jeg gik særligt op i. Dengang drømte jeg om at blive professionel fodboldspiller”, fortæller han.

I gymnasiet skete der imidlertid noget, som vendte op og ned på forholdet til matematikken. En dag i 1. g. reklamerede matematiklæreren for Georg Mohr-matematikkonkurrencen for gymnasieelever, som udfordrer de dygtigste elever med svære matematikopgaver og er et led i udvælgelsen af deltagere til IMO, Den Internationale Matematik-olympiade. Det lykkedes ham at hverve Mathias og en klassekammerat.

Med fornyet interesse for matematikken kastede Mathias sig over de naturvidenskabelige konkurrencer, både danske, europæiske, og internationale. Det hjalp også på koncentrationen, at han havde tildraget sig en alvorlig skade, som forhindrede ham i at dyrke sin kærlighed til fodbolden i mere end et år.

- Vi konkurrerede indbyrdes om hvem der kunne komme længst, fortæller Mathias.  Matematik blev lige pludselig rigtig fedt, fordi vores matematiklærer bare lod os køre vores eget løb med alt dette svære stof. Siden da har Mathias ikke kigget tilbage - den stod på matematik, rigtig avanceret matematik.

OL-guld i Kazakstan

Konkurranceaktiviteten har bragt Mathias vidt omkring i verden; han har besøgt både Polen, Sverige, Bulgarien, Tyskland, Norge, Estland og Canada som deltager i diverse konkurrencer for datalogi og matematik. Toppen af ambitionen nåede Mathias dog i Kazakstan i 2010, da han vandt OL-guld i matematik - den første OL-guldmedalje i Danmarks historie.

- Det var så fedt! Da vi læste resultaterne var jeg så ekstatisk, at jeg bare måtte ud at løbe for at brænde glædesenergien af. Det var noget af en overraskelse eftersom jeg havde lavet en fejl den ene dag, og var kommet til at smide en resultatside ud den anden” erindrer han.

Læs mere om Mathias’ ol-guld på Berlingske  

DM i programmering

Siden har Mathias ufortrødent fortsat, hvad der nu er blevet en smuk tradition for at spænde hjernemusklerne i intense konkurrencesituationer. Som medlem af programmørholdet Lambdabamserne har han været med til at hjemføre titlen som danmarksmester i programmering til DIKU hele 3 gange. Selvom disse hjernegymnastiske fritidsaktiviteter er givende i sig selv, og muligheden for faglig udvikling aldeles brugbar på studiet, har de medfølgende sidegevinster ikke været at fornægte: Vinderpræmien i DM er 10.000 kr, muligheden for at møde spændende mennesker er uendelige, og Lamdabamserne er efterhånden blevet rene globetrottere gennem deres travle deltagelse i flere internationale konkurrencer.

Ph.d.-studerende i datalogi

Livet som hardcore matematikgeni er absolut ikke kedeligt. Mathias har været i stand til at gennemføre et dobbelt fuldtidsstudie, så han i dag stolt kan kalde sig bachelor i både matematik og datalogi. I dag er Mathias ph.d.-studerende på DIKU med fokus på tilfældigheds-algoritmer og har hermed rettet sin evne for det matematiske mod datalogien.

- Den teoretiske matematik synes jeg er for kedelig. Den har man studeret i årtusinder, så alle de lave frugter er allerede er plukket. Til sammenligning er datalogien meget mere uudforsket.

Som sådan er det ikke længere lærebøger det gælder, men den nyeste forskning, og for Mathias er det utroligt fascinerende at skubbe til grænserne for den menneskelige viden. Dette har han lejlighed til at gøre i selskab med nogle af verdens mest ambitiøse mennesker i sit felt, herunder med forskningsgrupper i USA. - Inden for det seneste halve år har jeg været i USA 6 gange, både i New York, Portland og San Francisco, fortæller han.

I dag har matematikken i anvendt skikkelse stillet sig i forgrunden i Mathias’ interessefelt, mens fodbolden har måtte nøjes med en andenplads. Mathias spiller dog stadig fodbold 3 gange om ugen i serie 1 og 3, men igen har en skade gjort ham ukampdygtig for en tid. Det ser altså ud til at han nok engang får mulighed for at bruge al sin energi på det faglige.